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La nouvelle saison de MLS en péril?

Dans un petit mois, la MLS devrait être de retour. Devrait oui, puisque rien n’est moins sûr. A l’image du lock-out qui avait vu les basketteurs faire grève en 2011 pendant cinq mois, la MLS n’est pas parvenue à trouver un accord avec les joueurs. Et le temps presse !

Kakà et les joueurs disputent leurs premiers matchs amicaux, mais ne savent pas s'ils débuteront à temps les matchs officiels.
Kakà et ses coéquipiers d’Orlando font comme si, en attendant…

Alors que les joueurs ont repris l’entraînement depuis peu, personne ne sait si le début du championnat aura bien lieu le 6 mars prochain. Les négociations du nouveau CBA (collective bargaining agreement) ont en effet capoté. Cette entente collective portait notamment sur le plafond salarial et le fameux salaire minimum. Après que la MLS ait touché plus de 90 millions de dollars pour les droits TV (pour une durée de huit ans), les joueurs ont estimé, qu’étant les principaux acteurs, ils étaient en droit de revendiquer certains changements.

Les joueurs s’estiment en effet biaisés. La MLS se classe au 22ème rang mondial des ligues en terme de salaires octroyés aux joueurs (c’est la MLS qui paye les joueurs), alors qu’elle vise le Top Five des meilleures ligues sur un point qualitatif. Pas très logique. Ils demandent donc une participation plus importante de la MLS sur les salaires des joueurs désignés (qui sont eux payés en partie par les propriétaires des franchises) et espèrent faire passer le nombre de ces joueurs de 3 à 5 par équipe. Ce qui est indispensable pour une progression rapide du championnat.

Du côté de la MLS, on défend la ligne de conduite établie dès la saison inaugurale en 1996: « Slowly but surely ». Grossièrement, si la Ligue veut grandir, elle ne doit pas faire de folie. Elle a encore en tête la longue agonie de la NASL qui avait finalement pris fin, en 1984 après une gestion financière des plus catastrophiques (https://majeureliguefootball.wordpress.com/2013/01/14/pele-et-les-trois-glorieuses/). Don Garber, le commissaire si prudent de la MLS, ne veut pas aller trop vite, et il faut bien avouer que sous sa houlette, la ligue se porte de mieux en mieux. Même si on aimerait tous un peu le brusquer de temps en temps…

Par ailleurs, cette entente, qui n’a jamais aussi mal porté son nom, doit aussi statuer sur les vols charters limités à quatre pour chaque équipe. Les autres parties du temps, les équipes voyagent en effet sur des vols commerciaux avec des passagers lambdas lors des déplacements. Quand on sait le temps que passent les joueurs dans ces avions, on peut comprendre leurs aspirations à voyager dans de meilleures conditions. Autre point sensible: le statut des joueurs canadiens. Ces derniers sont considérés étrangers sur le sol américain alors que la réciproque n’est pas vraie. Enfin, sujet très important, si ce n’est LE plus important: les joueurs en ont assez que la MLS détient 100% de leurs droits, même lorsqu’ils ne sont plus sous contrat. Ils réclament le statut de « free agent ».

Les négociations qui duraient depuis des semaines ont pris fin le 31 janvier dernier. Malgré tout, les joueurs ont promis de continuer de s’entraîner et de faire comme si de rien n’était. L’arrêt des entrainements demeure leur dernière arme pour faire pression sur la ligue, et certains joueurs comme Robbie Keane ont fait savoir qu’ils étaient prêts à aller au bout de leurs idées, si un deal n’était pas signé. Cela serait donc la première grève en MLS, mais pas la première dans les sports US (c’est rare, mais cela arrive parfois en NHL, en NFL, et en NBA donc). La seule grève dans l’histoire du soccer aux USA avait eu lieu en 1979 lorsque la NASL avait refusé de reconnaître la North American Soccer League Players Association (NASLPA), un syndicat de joueurs. Elle avait duré plusieurs jours, et la ligue de l’époque n’avait finalement pas cédé. Cette grève avait été un désastre puisque, en plus de ne pas être solidaires, les 143 joueurs à avoir pris part à ce mouvement manquaient cruellement d’organisation et de soutien politique. Aussi, la grande franchise de l’époque, le New York Cosmos, s’était clairement dissocié de cette manifestation. Ainsi, le championnat avait pu débuter normalement.

Pour en revenir à l’actuel lock-out, le championnat USL Pro (3ème échelon national) risque d’être également touché puisqu’il est composé des réserves des franchises MLS. Est-ce que certains joueurs seraient prêts à partir alors en NASL (2ème division nationale) pour pouvoir jouer?

C’est une hypothèse peu crédible puisque les effectifs de NASL sont complets. De plus, les joueurs, s’ils acceptent une baisse de leur salaire (déjà pas folichon), ne pourraient pas revenir en MLS cette année. Il serait donc plus probable que certains s’exilent en Amérique du Sud, les portes de la plupart des pays européens étant fermées depuis la fermeture du marché des transferts.

Mon opinion: Je suis optimiste. Je pense qu’un deal sera prochainement conclu. D’après moi, les joueurs obtiendront en majorité ce qu’ils réclament. Il semble logique que la courbe des salaires MLS augmente en même temps que celle des revenus de la Ligue, surtout si l’on veut une progression du championnat. Ce n’est pas pour autant que Don Garber va changer radicalement sa manière de gérer son business. Il serait juste fou de mettre en péril l’image de marque de son championnat qu’il travaille depuis son arrivée à ce poste de commissaire en 1999. En cas de grève, il pourrait même être contraint à démissionner sous la pression des franchises et des joueurs. Je pense que lui et la MLS seront plutôt réceptifs aux revendications salariales des joueurs mais qu’ils ne changeront pas d’un iota leur position sur le statut de « free agent » que les joueurs réclament.

@J_Cortinovis

Vers un calendrier à l’européenne en MLS

Depuis le kick-off de la MLS en 1996, beaucoup de personnes, dont moi, s’interrogent sur l’obstination des dirigeants de la MLS à maintenir le calendrier actuel et à ne pas s’aligner sur les calendriers européens. Les critiques concernent aussi le système relégation-promotion qui est boycotté par Don Garber et ses collègues mais ça, c’est encore une autre paire de manches. Même si quelques ajustements ont eu lieu, rien n’a vraiment changé jusqu’ici. Mais le sujet passionne.

Lundi matin, le New York’s Daily News a ravivé l’incendie quand il a annoncé l’ouverture officielle du dossier dans les bureaux de la MLS. Il a même déclaré (à tort) qu’un changement de calendrier pourrait avoir lieu en 2014, année de la prochaine Coupe du Monde. Apparemment les conversations s’intensifient ces dernières semaines et je ne peux que m’en réjouir. Dan Courtemanche, le dir-com de la Ligue, a pris le soin de communiquer sur Twitter pour éviter l’emballement médiatique. Il a fait savoir qu’un sondage adressé aux fans avait été réalisé et que s’il y avait des bouleversements, ils interviendraient après 2014.

On aurait donc droit à une saison régulière qui débuterait fin juillet-début aout avec un break de 6-8 semaines en décembre avec des playoffs qui se joueraient à partir d’avril. Les fans américains sont en majorité ravis de pouvoir assister aux matches de début de saison en période estivale, lorsque l’excitation et l’impatience sont au plus haut (et que la concurrence des autres sports est faible). Alors un changement de calendrier entrainerait forcément des contestations, et ça, la MLS n’en a pas vraiment besoin car la satisfaction des fans est leur priorité (au détriment de l’intérêt des médias). Si les dirigeants n’ont pour le moment pas voulu changer le calendrier, c’est aussi parce que de janvier à mars, quelques villes comme Toronto, Montréal, Chicago et d’autres subissent un hiver extrême. Par ailleurs, s’il y’a bouleversement du calendrier, la MLS devra faire face à la concurrence que représenteront la NFL, la NHL, et le football américain universitaire. Les audiences comme les affluences, si elles ne s’effondrent pas, baisseraient incontestablement au début.

Voici maintenant les arguments à prendre à compte POUR l’instauration d’un calendrier à l’européenne.

  1. Les franchises pourraient enfin profiter de la période de transfert européenne, là où quand les équipes d’Europe font leurs petites affaires. Les équipes américaines garderaient ainsi leurs meilleurs joueurs jusqu’à la fin de la saison. Se calquer à la période de transfert européenne éviterait les pertes en cours de championnat. Et, chose non négligeable, la MLS récupèrerait beaucoup plus d’argent (puisque les joueurs appartiennent à la MLS et non au club).
  2. Cela pourrait inciter la FIFA à sélectionner les Etats-Unis comme principal site à l’organisation de la Coupe du Monde 2022 (si le Qatar se retirait) car Joseph Blatter, qui déplore le système actuel de la MLS, apprécierait cette mini-révolution.
  3. Et enfin, et c’est le plus important pour moi, l’intérêt des médias européens décollerait. Le décalage entre les différents calendriers n’est pas propice au développement de la MLS. Les journalistes n’aiment pas ça ! C’est comme si on demandait à un surfeur de surfer sur deux vagues, la deuxième étant à plusieurs mètres derrière lui. Il doit choisir l’une des vagues et en délaisser une autre. L’intérêt médiatique est pour moi ce dont la MLS a le plus besoin.

Même s’il faut avouer que c’est un énorme risque à prendre, je ne peux qu’être satisfait de ce qui est en train de se tramer dans les bureaux de New York. Si 2014 devrait être une saison de transition qui devrait voir seulement quelques légères modifications au niveau du calendrier, un changement radical  devrait enfin avoir lieu en 2015. Et ça, j’achète !

Chivas USA bientôt vendu ? La fin de l’agonie?

Chivas USA est sans conteste la franchise la plus décriée du championnat pour plusieurs raisons et son avenir semble de moins en moins s’inscrire dans la durée. Ses jours sont-ils comptés?

Don Garber est harcelé sur la dernière rumeur qui concerne Chivas USA
Don Garber est harcelé sur la dernière rumeur qui concerne Chivas USA

Il est de plus en plus difficile pour Don Garber, le commissaire de la MLS, d’échapper aux questions des journalistes sur les rumeurs qui concernent Chivas USA, la deuxième franchise californienne. Même lors d’une conférence de presse tenue à New York dans l’Est d’Harlem (où la nouvelle de franchise de New York était présentée), Garber a été questionné sur le futur de la franchise la moins aimée des Etats-Unis.

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Don Garber s’offre une sortie sur Twitter

Belle initiative de la MLS. Don Garber, le commissaire de la Major League Soccer, s’est entretenu avec les fans via Twitter. Il répondait ainsi à leurs questions. Celles-ci ont vite tourné autour de l’expansion de la Ligue. Les réponses courtes que nous offrent Twitter ont permis de ne pas tourner autour du pot…

Un premier fan s’impatiente à propos de la seconde franchise qui devrait s’installer dans le Queens à New York. Le projet du stade semble bloqué…

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Don Garber répond que les choses avancent. Naturellement, les fans à travers le pays en ont profité pour sonder l’intérêt de la Ligue pour leur ville. Une question d’un fan de Saint Louis est sélectionné par le commissaire.

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Don Garber confirme l’hypothèse Saint Louis et en profite pour rappeler que la ville du Missouri accueillera Manchester City et Chelsea pour un match d’exhibition au Busch Stadium fin mai destiné à promouvoir le soccer dans la ville. Un autre Twittos interpelle ensuite le Don et lui demande s’il est au courant que le dernier match à Orlando a attiré beaucoup de spectateurs.

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Ce à quoi répond le Don qu’il sait l’ampleur du phénomène soccer en Floride et qu’il espère plus de soutien (financier) concernant le projet du nouveau grand stade. Sacramento est aussi sondé.
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Garber a planifié de se rendre dans la capitale californienne dont l’intérêt pour le soccer n’est à priori plus à démontrer. Une question sur le thème d’une Ligue à 30 franchises est posée.

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Mais le commissaire réfute cette possibilité et considère que c’est trop. Personnellement, je pense que la MLS est destinée à héberger 24 équipes. Don Garber a, je pense, ce projet là et si les Etats-Unis se préparent à accueillir une Coupe du Monde (2026?), il devrait y avoir des arrivées de nouvelles franchises en MLS sous peu.

Certaines villes et leurs fans peuvent être déçues de ne pas avoir été cité dans la discussion (Atlanta, San Antonio, Minnesota) mais cela ne veut pas dire pour autant qu’elles sont totalement hors jeu.

New York semble être favori. Mais il va être intéressant de voir ce qui va se passer en Floride à Orlando dans les prochains mois. La Ligue surveille de très près la situation et je ne serai pas surpris que la Floride soit le prochain état à voir se développer une franchise. Juste une intuition.